U comme Urubu
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À la lettre U on commence à être à court de noms. En voici quand même quelques-uns : Uraète, Urial, Unau, Urutu, Uranoscope. Ce ne sont pas des noms couramment utilisés. Dans le registre fossile on a l'Uintatherium (pas mieux). Je retiens l'Urubu.
Urubu est un nom vernaculaire qui s'applique à quatre Espèces d'oiseaux charognards des Amériques. Ils font partie des Vautours du Nouveau Monde, par opposition à ceux de l'Ancien Monde, c'est à dire Europe-Asie-Afrique1. Le plus commun est probablement l'Urubu Noir, Coragyps atratus et il est ici notre sujet principal. On le trouve dans toute la zone tropicale et toutes les zones tempérées des Amériques (Nord et Sud). Il est normalement charognard, mais il mange toutes sortes de déchets et on le voit souvent dans les dépots d'ordures.
On ne va pas échapper à un peu de Taxonomie. Les Vautours du Nouveau Monde (Cathartidae2) proviennent d'une lignée d'Oiseaux différente de celle de Vautours de l'Ancien Monde (qui sont proches des Rapaces). Leur possible parenté avec d'autres familles d'Oiseaux est discutée. Comme il n'y a que sept Espèces de Vautours du Nouveau Monde, on va les citer toutes.
L'appellation Urubu vient du langage Tupi (peuple Amérindien de la côte du Brésil). Urubu est utilisé en Portugais, mais aussi en Français10 ou en Italien. En Anglais on dit simplement Vulture, avec une épithète pour préciser l'Espèce (Black Vulture). En Espagnol ces Oiseaux portent de nombreux noms régionaux (buitre negro americano, chulo, gallinazo común, gallinazo de cabeza negra, gallinazo negro, jote cabeza negra, jote de cabeza negra, zamuro, zopilote negro…). En ce qui concerne notre Urubu Noir le nom du Genre Coragyps signifie "Corbeau-Vautour", alors que le nom d'Espèce atratus signifie "vêtu de noir".
L'Urubu noir est sociable, presque grégaire. C'est un opportuniste en ce qui concerne la nourriture, et cette adaptabilité lui permet d'occuper toutes sortes de régions climatiques dans les Amériques (pas les régions froides, quand même).
On a parfois représenté les Vautours du Nouveau Monde emportant une proie dans leurs serres. En réalité leurs pattes sont très semblables à celles des Poules, et ils sont tout-à-fait incapables d'emporter une proie de cette manière. Hergé a ainsi représenté un Condor des Andes emportant le Chien Milou11. De même Jules Verne a très largement exagéré la force du Condor12.
Si le Condor des Andes est toujours très présent dans le folklore indigène, il figure aussi sur les armoiries officielles13 du Chili, de la Bolivie et de l'Équateur. Il est même devenu un personnage de bande dessinée : Condorito14 est un Condor anthropomorphique créé en 1949, très connu en Amérique du Sud.
Les Animaux nécrophages se retrouvent au sommet de la chaîne alimentaire, tout comme les superprédateurs. Ils sont donc exposés à la concentration des polluants, pesticides et métaux lourds. De plus les sucs digestifs très puissants des Vautours sont capables de transformer les balles et plombs de chasse en composés organo-métalliques particulièrement toxiques. La population des Condors de Californie a très fortement décliné au 20ème siècle, principalement, semble-t-il, en raison de leur consommation de charognes contenant des plombs de chasse. En 1987 il ne restait plus que 22 Condors de Californie, sauvages ou captifs. L'opération de sauvegarde mérite d'être résumée. Tous ces Oiseaux ont été capturés, et un programme d'élevage en captivité a été entrepris. Par ailleurs, pour tester la possibilité de leur survie dans la nature, des Condors des Andes (seulement des femelles15) ont été introduits à partir de 1988 dans les zones prévues pour relacher les Condors de Californie. Comme ces Condors des Andes ont bien survécu, le test a été validé et ils (plutôt elles) ont été recapturés et renvoyés dans les Andes. Ensuite les Condors de Californie ont été réintroduits à partir de 1991 (en Californie) et de 1996 (en Arizona). Le programme d'élevage en captivité se poursuit et des jeunes sont régulièrement relachés. D'autres Espèces d'Oiseaux en danger critique d'extinction ont aussi fait l'objet de programmes ambitieux de sauvegarde16.
Notre Urubu noir est particulièrement doué pour trouver les dépôts d'ordures, même si son odorat est moins développé que celui des autres Urubus. Il a été utilisé dans la région de Lima pour repérer les dépôts sauvages d'ordures : des Urubus ont été équipés de caméras et d'un suivi GPS17.
Comme l'Urubu noir est très commun dans son aire de répartition je l'ai souvent rencontré, et même photographié18.
Même s'il ne bénéficie pas du prestige de ses plus grands cousins, à savoir les deux Espèces de Condor et le Sarcoramphe roi, l'Urubu noir a quand même été présent sur les timbres postaux de plusieurs pays19.
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1 Il n'y a pas de Vautour en Australie. On dit qu'il y a tellement de mouches qui se chargent de dévorer les carcasses qu'il n'y a pas besoin d'Oiseau charognard. L'expression Aussie Salute désigne un mouvement de la main utilisé pour chasser les mouches de son visage.
2 Le mot Cathardidae signifie "purificateur", en raison du rôle important joué par les Oiseaux charognards qui éliminent et recyclent les carcasses d'animaux morts. Voir les Cathardidae dans Wikipédia en Français.
3 Voir l'Urubu noir dans Wikipédia en Français et aussi dans cette page de oiseaux.net pour en savoir plus.
4 Voir l'Urubu à tête rouge dans Wikipédia en Français et aussi dans cette page de oiseaux.net pour en savoir plus.
5 Voir l'Urubu à tête jaune dans Wikipédia en Français et aussi dans cette page de oiseaux.net pour en savoir plus.
6 Voir le Grand Urubu dans Wikipédia en Français et aussi dans cette page de oiseaux.net pour en savoir plus.
7 Voir le Sarcoramphe Roi dans Wikipédia en Français et aussi dans cette page de oiseaux.net pour en savoir plus.
8 Voir le Condor de Californie dans Wikipédia en Français et aussi dans cette page de oiseaux.net pour en savoir plus.
9 Voir le Le Condor des Andes dans Wikipédia en Français et aussi dans cette page de oiseaux.net pour en savoir plus.
10 Le mot Urubu apparait dans Histoire Naturelle des Oiseaux, Tome 1 (1770) de Buffon : "L'oiseau appelé ouroua ou aura, par les Indiens de Cayenne, urubu (ouroubou) par ceux du Breſil...". Lire ce passage dans gallica.bnf.fr ou dans oiseaux.net.
11 On peut voir le Condor emportant Milou sur la dernière case de cette page ou sur la deuxième case de la page suivante sur le site bellier.co (il s'agit de la version parue en 1947-1948 dans l'hebdomadaire Tintin ; dans l'album de 63 pages certains passages ont été raccourcis et des cases supprimées).
12 Selon Jules Verne (Les enfants du Capitaine Grant, 1868) : "Ce magnifique oiseau, jadis révéré des Incas, est le roi des Andes méridionales. Dans ces régions il atteint un développement extraordinaire. Sa force est prodigieuse, et souvent il précipite des bœufs au fond des gouffres. Il s’attaque aux moutons, aux chevaux, aux jeunes veaux errants par les plaines, et les enlève dans ses serres à de grandes hauteurs." Lire ce passage (page 192) sur Wikisource et voir l'illustration de Riou (page 105). Dans les légendes orientales (Sindbad le Marin…) l'Oiseau Rokh était capable d'emporter un éléphant.
13 Voir les armoiries du Chili, de la Bolivie et de l'Équateur (source Wikipédia).
14 Voir Condorito dans Wikipédia en Français.
15 On dit que la femelle du Condor est appelée La Chambre À Coucher. Parce que c'est La Condor.
16 Parmi les Oiseaux qui ont été très proches de l'extinction on peut citer (pour les Espèces de bonne taille) la Grue blanche, le Kakapo et le Takahé. Pour les premières tentatives d'élevage du Takahe en captivité, des Néo-Zélandais avaient sélectionné des poules qui n'abandonnaient jamais leur nid, quelles que soient les conditions de mouvement, vibrations ou intempéries et leur avaient fait couver des œufs de Takahé (dérobés) pendant toute la durée de l'expédition (dont une longue durée en haut d'un sac à dos dans une région accidentée).
17 Voir cet article dans The Guardian du 29 janvier 2016, qui explique la participation de l'Urubu noir pour repérer les décharges sauvages.
18 Voir par exemple cette photo à Kourou (en Guyane) ou cette photo à Cobquecura (Chili) où on le voit en compagnie de l'Urubu à tête rouge.
19 Voir cette page dédiée aux timbres représentant l'Urubu noir. Le Mozambique, pays africain où l'Urubu noir n'est donc pas présent, a eu un timbre avec une image de l'Urubu noir.
MM 2022