W comme Weta
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Nous voilà à la lettre W. C'est une lettre relativement récente dans l'alphabet Français1. Il faut donc rechercher les bestioles exotiques qui étaient inconnues en France avant grosso-merdo la Renaissance. Nous avons par exemple le Wapiti2, le Wombat3, le Wallaby et le Wallaroo4, le Weka5, le Woma6, les Witchetties7 et pourquoi pas le Watusi8. J'ai retenu le Weta, ce très gros Insecte de Nouvelle-Zélande.
Les Wetas9 font partie des Orthoptères (pour faire simple, les Sauterelles, Criquets et Grillons)10 et plus précisément des Ensifères (comme les Sauterelles). Les plus grosses espèces se trouvent dans la Famille Anostostomatidae et essentiellement dans le Genre Deinacrida. On reconnait onze Espèces dans ce Genre11.
On disait donc que le Weta est un très gros Insecte. Il existe des Insectes plus longs, comme certains Phasmes12, et d'autres un peu plus massifs commes les Coléoptères du Genre Goliath13. Le Weta le plus lourd serait Deinacrida heteracantha14, appelé Wētāpunga en N-Z, qui s'est présenté à la pesée avec 71 grammes : nos Sauterelles ne concourent pas dans la même catégorie. Les Wetas, qui ne volent pas, ressemblent un peu à nos Sauterelles Éphippigères15 et Barbitistes16, en nettement plus gros.
En complément de la Zoologie classique, la Biologie Moléculaire a permis de préciser les relations phylogénétiques entre les Espèces de Weta, et même d'étendre ces relations avec des Insectes d'Australie et de Nouvelle-Calédonie17.
Avant le peuplement humain de la Nouvelle-Zélande, les Wetas jouaient un peu le rôle des petits rongeurs que nous connaissons (Souris, Campagnols…). Il avaient plusieurs prédateurs comme les Kiwis, les Wekas, quelques Reptiles et des Chauves-Souris, mais étaient largement distribués dans l'archipel. L'arrivée du Rat Polynésien (appelé Kiore), probablement au 13ème siècle, et plus tard l'introduction d'animaux européens (Rats, Hérissons, Chats et Mustélidés) a mis en danger plusieurs Espèces de Wetas. Certaines ne se trouvent plus que sur des petites îles dépourvues de ces prédateurs.
Des programmes de conservation ont été organisés, avec une certaine réussite. Les Wetas les plus menacés sont élevés en captivité et dans des zones protégées. La plus grosse espèce (Deinacrida heteracantha, déjà citée plus haut) est encore présente sur Little Barrier Island18, et des colonies ont été implantées sur plusieurs îlots.
D'autres Espèces comme Deinacrida connectens19 qui vit en altitude dans l'Île du Sud restent relativement abondantes.
Les insectes appelés Cave Wētās (Wetas des cavernes) sont apparentés aux grandes espèces de Weta. Certains sont encore abondants. Ils vivent en Australie et en Nouvelle-Zélande. Murray Ball en parle dans ses albums "Footrot Flats"20.
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1 La lettre W n'existait pas dans l'alphabet Latin antique. Elle ne fait pas partie de l'alphabet Italien et a été introduite dans l'alphabet Espagnol en 1969 et dans l'alphabet Portugais seulement en 1990. Voir la lettre W et son histoire dans Wikipédia en Français.
2 Le Wapiti (Cervus canadensis) est très proche du Cerf élaphe Européen (Cervus elaphus). Les études génétiques conduites en 2004 ont clarifié la taxonomie des Cervidés. Notons qu'en Anglais d'Amérique du Nord on l'appelle en général Elk, alors qu'en Anglais Britannique ce même mot Elk désigne l'Élan (Alces alces) qui est appelé Moose en Amérique du Nord (Orignal en Français du Canada).
3 Le Wombat aurait pu faire un excellent sujet de discussion, ne serai-ce que par la forme parallélépipédique de ses crottes. Les auteurs de la recherche sur l'origine de cette forme ont été lauréats du prix Ig Nobel (Physics)en 2019. Voir https://meetings.aps.org/Meeting/DFD18/Session/E19.1
4 Les Wallaroos sont de taille intermédiaire entre les Wallabies et les Grands Kangourous. Je parle des Kangourous à la lettre K.
5 Le Weka (Gallirallus australis) est curieux et opportuniste. J'ai vu des Wekas en Nouvelle-Zélande.
6 Le Woma, (Aspidites ramsayi), est un Python australien. On l'appelle aussi Python de Ramsay.
7 Les Witchetties ou Witchetty Grubs sont les larves (chenilles) de plusieurs Papillons Australiens, particulièrement Endoxyla leucomochla, qui sont une source de nourriture traditionnelle des populations autochtones des régions centrales de l'Australie.
8 Le Watusi est une race domestique de bétail élevée dans le Centre-est de l'Afrique. Du point de vue taxonomique on l'appelle Bos taurus primigenus ou Bos taurus africanus, ou encore Bos primigenius opisthonomous (Sous-Espèce domestique de l'Auroch). Voir cette photo prise près de Entebbe (Ouganda).
9 Voir l'article sur le Weta dans Wikipédia en Français ou l'article plus complet sur le Wētā dans Wikipedia en Anglais.
10 Je ne vais pas m'aventurer dans la taxonomie des Orthoptères. Pour faire très simple, il y a les Ensifères et les Caelifères. Les Ensifères ont de longues antennes et en Français on les appelle Sauterelles et Grillons selon leur morphologie. Les Caelifères sont appelés Criquets ou Sauteriaux, parfois Locustes. Attention aux textes en Anglais, puisque, par exemple, le mot Cricket désigne nos Grillons. En Amérique du Nord le mot Locust peut aussi désigner les Cigales Périodiques du Genre Magicicada.
11 Voir l'article sur le Weta Géant dans Wikipédia en Français et l'article plus complet sur le Giant wētā dans Wikipedia en Anglais. Cet Insecte est plus lourd que certains Mammifères (la Musaraigne étrusque Suncus etruscus ne pèse que 2 grammes environ). Voir l'article sur les Organismes vivants les plus petits dans Wikipédia en Français.
12 Plusieurs espèces de Phasmes dépassent 50 cm avec les pattes étendues.
13 Les espèces du Genre Goliathus, et d'autres Coléoptères, approchent la centaine de grammes. Les larves sont encore plus lourdes.
14 Voir l'article sur Deinacrida heteracantha (Little Barrier Giant Wētā, Wētāpunga) dans Wikipedia en Anglais.
15 Voir l'Éphippigère dans Wikipédia en Français et en particulier l'Éphippigère des Vignes (Ephippiger ephippiger).
16 Voir les Barbitistes dans Wikipédia en Français et en particulier le Barbitiste des Bois (Barbitistes serricauda).
17 Voir cet article [Phil. Trans. R. Soc. B (2008) 363, 3427–3437 Published online 4 September 2008] intitulé : Diversification of New Zealand weta (Orthoptera: Ensifera: nostostomatidae) and their relationships in Australasia, par Renae C. Pratt, Mary Morgan-Richards and Steve A. Trewick.
18 Voir Little Barrier Island (Hauturu) dans Wikipedia en Anglais. Cette petite île est un sanctuaire pour plusieurs Espèces Néo-Zélandaises depuis l'élimination locale des Rats et des Chats. Elle a aussi été un site important pour le programme de sauvegarde du Kakapo (Strigops habroptila). Voir aussi Kākāpō Recovery sur le site du Department of Conservation Te Papa Atawhai.
19 Voir l'article sur Deinacrida connectens (Alpine Scree Wētā) dans Wikipedia en Anglais.
20 Footrot Flats, une série d'albums écrits et dessinés par Murray Ball entre 1978 et 1994, met en scène la vie rurale de Nouvelle-Zélande, de manière très humoristique. Ce strip tiré de l'album 5 et aussi cette page parlent des Cave Wetas.
MM 2022