D comme Dauphin
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À la lettre D j'ai retenu le Dauphin. On aurait pu avoir le Dendrolague ou le Dasyure (marsupiaux), ou, mieux, le Dragon pour lequel on aurait pu accumuler les légendes et anecdotes. Pour l'autre acceptation du mot Dauphin, voir la note de bas de page.
Dauphin est une appellation ambigüe pour certains Cétacés à dents (Odontocètes). Pour faire simple on retient ceux de taille moyenne, donc pas les Marsouins (trop petits) ni l'Orque ou les Cachalots (trop gros), et pas davantage le Bélouga et le Narval, classés ensemble dans la Famille des Monodontidae en raison de leurs particularités anatomiques1. La présence d'un rostre (nez) bien marqué aide aussi à la qualification de Dauphin. Différentes Espèces sont présentes dans toutes les mers tempérées du monde, et même dans des fleuves d'Amérique du Sud et d'Asie2.
Le Dauphins, comme la plupart des Odontocètes, ont la particularité d'avoir un crâne asymétrique. Les recherches semblent montrer que c'est lié à la performance de l'écholocation3 (les Mysticètes, ou Baleines à fanons, ne pratiquent pas l'écholocation). Ça rappelle le Chouette Hulotte qui est capable d'une excellente localisation auditive grâce à ses oreilles asymétriques.
Bien connus en Méditerranée, les Dauphins figurent dans les légendes de l'Antiquité, et bien sûr dans la mythologie grecque. Ésope (comme plus tard La Fontaine) nous raconte la fable du Singe et du Dauphin) :
LE SINGE ET LE DAUPHIN
Traduction d'Émile Chambry sur Wikisource.org (voir les conditions de licence Creative Commons sur la page)
C’est la coutume, quand on voyage par mer, d’emmener avec soi de petits chiens de Malte et des singes pour se distraire pendant la traversée. Or donc un homme qui naviguait avait avec lui un singe. Quand on arriva à Sunion, promontoire de l’Attique, une tempête violente se déchaîna. Le navire chavira et tout le monde se sauva à la nage, le singe comme les autres. Un dauphin l’aperçut, et, le prenant pour un homme, il se glissa sous lui, le soutint et le transporta vers la terre ferme. Comme il arrivait au Pirée, entrepôt maritime d’Athènes, il demanda au singe s’il était Athénien. Le singe ayant répondu que oui, et qu’il avait même à Athènes des parents illustres, il lui demanda s’il connaissait aussi le Pirée. Le singe, croyant qu’il voulait parler d’un homme, dit que oui, et que c’était même un de ses intimes amis. Indigné d’un tel mensonge, le dauphin le plongea dans l’eau et le noya.
Cette fable vise les hommes qui, ne connaissant pas la vérité, pensent en faire accroire aux autres.
On connait depuis longtemps (au moins dans le monde occidental) l'intelligence des Dauphins, même si elle est difficilement quantifiable en utilisant notre expérience et nos tests pour une créature qui n'a pas de main et ne peut pas faire du feu. Selon Douglas Adams dans sa série "The Hitchhiker's Guide to the Galaxy"4, les Dauphins sont la deuxième intelligence sur la planète Terre (la première n'est pas l'humanité).
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Note : Dauphin est le titre porté par l'héritier du roi de France. Par extension on applique ce titre au successeur présumé d'un dirigeant. L'origine de cette appellation reste très incertaine. Le titre de Dauphin a d'abord été porté par les comtes de Viennois et comtes d'Albon, seigneurs du Dauphiné de Viennois. Plusieurs ont porté le prénom ou le surnom de Dauphin. L'origine de ce prénom a donné lieu à diverses conjectures, variant selon l'hypothèse retenue pour l'origine de Mathilde, mère de Guigues Dauphin (Guigues IV d'Albon), né vers 1090/1100. On raconte aussi qu'un Dauphin aurait remonté le Rhône jusqu'à Vienne, que tous les Dauphins sont en réalité des chevaliers, ou encore que le l'appellation Dauphiné viendrait par altération du Patois do Vienné.
À partir de 1349 le Dauphiné est passé sous tutelle de la France et le fils aîné du roi a pris le titre de Dauphin.
On a souvent utilisé le Dauphin comme sculpture pour des fontaines, comme celle de la Place Grenette à Grenoble. Le Dauphin est d'ailleurs tout particulièrement représenté à Grenoble. À l'image du Dauphin héraldique ces sculptures ne sont pas anatomiquement correctes et incorporent des éléments de poisson fantastique (avec des écailles). Le Dauphin est aussi une petite constellation de l'hémisphère Nord ou encore un fromage.
1 Le Bélouga (Delphinapterus leucas) et le Narval (Monodon monoceros) ont une certaine souplesse dans le cou (vertèbres cervicales non soudées) et n'ont pas de nageoire dorsale (c'est pratique pour nager sous la glace). On a rapporté l'observation d'hybrides Bélouga-Narval.
2 Les Dauphins d'eau douce appartiennent à plusieurs Genres éloignés. Le statut des Espèces et Sous-Espèces est toujours discuté. Le Genre Inia comprend les Dauphins appelés Boto qui vivent en Amazonie. On distingue trois ou quatre Espèces ou Sous-Espèces (voir la taxonomie et aussi la carte de répartition sur cet article dans Wikipedia en Anglais). Le Genre Pontoporia comprend seulement le Dauphin de la Plata qui vit dans les rivières mais aussi dans les estuaires et les eaux côtières de l'Atlantique entre le Brésil et l'Argentine. Le Genre Platanista regroupe le Dauphin de l'Indus (qui vit dans l'Indus et ses affluents) et le Dauphin du Gange (qui vit dans le complexe de rivières du Gange-Bramhapoutre). Dans le Genre Lipotes on espère que le Baiji, ou Dauphin de Chine, n'est pas vraiment éteint. Des Dauphins côtiers s'aventurent parfois dans les rivières, mais ne sont pas considérés comme Dauphins d'eau douce.
3 Pour en savoir plus sur les crânes asymétriques des Odontocètes on pourra consulter cet article paru dans le Biological Journal of the Linnean Society, ou cet autre article paru dans BMC Biology.
4 Voir l'article au sujet du Hitch Hiker's Guide to the Galaxy dans Wikipédia en Français et l'article plus complet dans Wikipedia en Anglais. Souvenez-vous que le 25 mai est le Jour de la Serviette ou en Anglais Towel Day. Don't Panic.
MM 2021